River Phoenix skulle blitt Hollywoods største stjerne

30. okt 2019 kl. 16:57

River Phoenix 1970 - 1993 (First Line Features)

River Phoenix hadde alt som skal til, men historien om Hollywood-yndlingen endte tragisk.

31. oktober 1993 mistet filmbransjen en av de store, og det er ikke uten grunn at vi selv i dag snakker om River Phoenix med en gullkantet nostalgi.

Skuespilleren som skulle komme til å definere 90-tallet med sin tilstedeværelse og kameratekke, kollapset og omkom på fortauet utenfor Johnny Depp-klubben Viper Room en sen høstkveld. Men selv om kultikonets brå bortgang skapte overskrifter, er det langt ifra det eneste spennende ved California-hunken.

La oss ta det første først: Ja, River Phoenix er storebroren til Joaquin Phoenix, som i disse dager er aktuell som ustabil klovn på kino.

Det er kanskje ikke tilfeldig at søsknene søkte karriere i Hollywood. Phoenix-familien er nemlig litt utenom det vanlige.

River og Joaquin Phoenix (privat)

Vokste opp i religiøs sekt

De fire søsknene Joaquin, Rain, Liberty og River vokser opp i Venezuela der faren i familien er erkebiskop for The Children of God. Sekten kombinerer religion med en slags Manson-aktig hippie-lære som blant annet fremmer seksuell kontakt mellom barn og voksen.

River forteller senere i et intervju med Details at han mistet jomfrudommen som fireåring, men at han «hadde blokket det ute… Jeg ville ikke at de kroppsdelene som var i fjeset mitt skulle gjøre meg pervers når jeg ble eldre». Stjerneskuddet forholder seg ellers heller mysteriøs om sin fortid, men en kan ikke se bort ifra at Phoenix-familiens hjem er et trøblete sted å vokse opp.

Ung River i Stand By Me (Allstar/Columbia Pictures)

Familien forlater til slutt sekten og flytter til Los Angeles. Her tar de etternavnet Phoenix (tidligere Bottom), kanskje som en symbolsk gest på en ny start.

I Venezuela pleide River og søsteren Rain å synge på gatene for å tjene penger. I 1989 oppgraderer River fra gatehjørnet til verdensturné, når han i LA blir kjent med Red Hot Chili Peppers-bassisten Flea. River reiste rundt med bandet som korist, noe som tenner en musikalsk gnist hos skuespilleren.

To år senere hyller Red Hot Chili Peppers ham på sin smash «Give It Away»; «there’s a river born to be a giver». Musikken setter dype spor hos stjernen, som senere ofte snakker om å trekke seg tilbake fra rampelyset for å satse på en artistkarriere.

Fra barnestjerne til Hollywood-håp

Men det er altså som skuespiller han gjør seg bemerket. Foreldrene oppmuntrer barna til å sikte mot filmbransjen, og allerede som 10-åring spiller River i Seven Brides for Seven Brothers hvor broren Joaquin Phoenix også gjør sin debut på lerretet. River er utvilsomt begavet og får stor suksess med Stephen King-filmen Stand By Me (1986).

River Phoenix i Running on Empty (Warner Bros.)

I 1989 blir han en av de yngste Oscar-nominerte i historien med filmen Running On Empty. Han vinner kanskje ikke, men filmen gjør dog undere for karrieren til kjekkasen.

Ikke så ulikt Hollywoods nye darling Timothée Chalamet, som i fjor ble den tredje yngste Oscar-nominerte skuespilleren, men som ikke vant.

Omtrent alle unge, mannlige Hollywood-gjennombrudd etter River Phoenix blir sammenliknet med 90-talls-stjernen. Det sier sitt om hvor monumental hans karriere er for filmbransjen. Alle unge lovende, fra Leo til Tim, blir underveis merket som «den neste River Phoenix». Til tross for hans korte tid i rampelyset ser det ut til å være store sko å fylle.

Ønsket å være anonym

River er ikke komfortabel i rampelyset, og filmbransjens nye favoritt blir fort kjent for sin ærlighet og sitt nonchalante forhold til priser og berømmelse. Når han under Oscar-utdelingen i 1989 blir spurt om «det er lett å bli fanget av dette Hollywood-styret?», er svaret kontant: «Mmm, ikke for meg, nei.»

Moren forteller senere Esquire at mens sønnen vokste opp, ble han mer og mer ukomfortabel med å være en positiv gallionsfigur.

– River sa ofte at han ønsket han bare kunne være anonym. Men han var aldri det. Når han ikke var en filmstjerne var han en misjonær. Det er en skjønnhet i det – mannen med en sak, lederen – men dette kom sammen med en dyp ensomhet.

Se godgutten snakke om miljøvern her:

River er en av dem som gjerne ville hjelpe alle hele tiden. Han snakker ofte og gjerne om sosiale problemer, om miljøaktivisme og dyrevern. Phoenix-familien er alle veganere, og dyrevelferd ble ofte og gjerne tatt opp.

Helterollen tar River visstnok på seg i ung aldrer som et desperat forsøk på å verne søsknene, ettersom farens alkoholmisbruk stadig blir mer problematisk for familien.

Se kjekkasens kampanje for PETA her: 

I drift mot Idaho

Hans beste rolle er også en av han siste. I filmen My Own Private Idaho spiller River en ung homofil prostituert som reiser rund på leting etter sin mor. Med på reisen har han rikmannssønnen Scott, spilt av Keanu Reeves.

På denne tiden er begge en del av en «Anti-brat pack»-gjengen. De er overraskende lite opptatt av de glamorøse sidene ved skuespillerlivet. Vennskapet gjør også sterkt inntrykk. «[River var] definitivt en av mine nærmeste venner fra den tiden. Vi delte en kunstnerisk følsomhet. River var så jordnær, spirituell og en unik kunstner. Jeg savner han», forteller John Wick-stjernen til Irish Times.

View this post on Instagram

My Private Idaho { 1991} Dir. Gus Van Sant

A post shared by hope (@leonardodepp_) on

Tragedien treffer

Alt ligger til rette for at River Phoenix skal bli en av de største stjernene Hollywood har sett, men på denne skjebnesvangre natten i 1993 ender alt. Det er en blanding av kokain og heroin som til slutt skal ta livet av en av filmbransjens mest lovende unge håp. Utenfor kjendisklubben natt til halloween trekker River Phoenix sitt siste sukk, mens lillebroren Joaquin desperat ringer etter ambulanse.

Det er skjebnens ironi at gutten som prøver å unngå alle kjendis-klisjeer får en klisjé-aktig stjernedød på hjørnet av Sunset Boulevard i en alder av 23.

River Phoenix bortgang er både en tragedie og en øyeåpner. En kan i hvertfall håpe at tapet av altfor mange får Hollywood til å se nærmere på eget forhold til dop. Det er i alle fall noen stjerner som tydligvis ser varsellampene. «Leo [DeCaprio] fortalte meg at han så River kvelden han døde, før han dro til Viper Room. Og det kan være [en advarsel], for Leo drev aldri med dop», forteller Rob Reiner, som regisserte Phoenix i Stand By Me og spiller med Leonardo i Wolf of Wall Street.

(First Line Features)

Det er ikke uten grunn at det stadig dras paralleller mellom Leonardo og River. Ikke bare likner skuespillerne, DiCaprio tok også over flere roller tiltenkt Phoenix, blant annet i The Basketball Diaries og Total Eclipse.

Arven etter River

I dag huskes River Phoenix best for sine evner som skuespiller. Rollene hans har en tidløs kvalitet som fortsatt gjør dem spennende sett med dagens blikk. Hva miljøvernsaktivismen angår, har den aldri vært mer aktuell.

Joaquin har nå tatt over stafettpinnen som den mest berømte Phoenix med tre Oscar-nominasjoner og forventes å få den fjerde i år. Han hyller stadig sin avdøde bror for skuespillerinspirasjonen.

– Han sa, «du kommer til å bli skuespiller og du vil bli enda mer kjent en det jeg er», forteller han Vanity Fair.

Lite visste Rivers da hvor rett han hadde.

Se Joaquins TIFF-tale hvor han hyller storebroren:

Se også: Er Joker en smart film eller en dum film som leker smart?